Το F015 Luxury in Motion concept είναι το όραμα της Mercedes-Benz για μια αυτόνομη λιμουζίνα, μια S-Class του μέλλοντος, που θα κάνει τους επαγγελματίες σοφέρ μα μη νιώθουν μεγάλη σιγουριά για τις επαγγελματικές προοπτικές τους.

Πρόκειται για ένα πειραματικό concept car με όλη τη σημασία της λέξης, ένα ριζοσπαστικό δημιούργημα που υιοθετεί και εκμεταλλεύεται νέες τεχνολογίες στο σύστημα κίνησης, τη δομή του και –το σημαντικότερο– στη σχεδίαση και διάταξη του εσωτερικού του, που επανεξετάζει το πώς θα χρησιμοποιούμε ένα αυτοκίνητο όταν δεν θα μας απασχολεί η οδήγησή του.

Πραγματικά, όπως είπε ο πρόεδρος της Mercedes, Dieter Zetsche, κατά την παρουσίαση του F015 πριν λίγο καιρό: «Όσοι επικεντρώνονται μόνο στην τεχνολογία, δεν έχουν ακόμη καταλάβει πώς η αυτόνομη οδήγηση θα αλλάξει την κοινωνία μας. Το αυτοκίνητο αναπτύσσεται και ξεπερνά το ρόλο του ως ένα απλό μέσο μεταφοράς, για να γίνει τελικά ένας κινούμενος ζωτικός χώρος».

Για να πάρετε μια ιδέα των διαστάσεών του, το F015 είναι λίγο πιο κοντό σε μήκος από την S-Class με το μακρύ μεταξόνιο, αλλά είναι αρκετά φαρδύτερο και λιγάκι ψηλότερο. Όμως η πιο χτυπητή διαφορά είναι στις αναλογίες: Το F015 έχει ένα τεράστιο αμάξωμα ενός όγκου (αντί για το κλασικό τριών όγκων της S-Class) το οποίο έχει σχεδιαστεί για να μεγιστοποιήσει τον εσωτερικό χώρο, που είναι σαν σαλόνι σπιτιού αντί για τη συνηθισμένη καμπίνα αυτοκινήτου.

Το F015 μπορεί να έχει αυτό το σχήμα επειδή δεν υπάρχει συμβατικός κινητήρας κάτω από το καπό, οπότε οι πρόβολοι είναι πολύ κοντοί και τα εμπρός και πίσω παρμπρίζ όρθια, έτσι ώστε το μεγαλύτερο μέρος της κάτοψης του αυτοκινήτου να καταλαμβάνεται από το σαλόνι, χάρη στο μεταξόνιο των 3,61 m, που είναι 44,5 cm μακρύτερο από της «μακριάς» S-Class LWB!

Το ότι πρόκειται για Mercedes-Benz το καταλαβαίνεις μόνο απ’ έξω, από το σχήμα της μάσκας με το αστέρι στο κέντρο – πράγμα που τονίζει ότι πρόκειται για πειραματικό πρωτότυπο. Όμως το πιο σημαντικό στοιχείο αυτού του αυτοκινήτου δεν είναι το ότι δείχνει κάποια μελλοντική σχεδιαστική γλώσσα για το εξωτερικό των Mercedes. Το πιο σημαντικό είναι το εσωτερικό του.

Η θεωρία της αυτόνομης οδήγησης προτάσσει το γεγονός ότι ξαναδίνει ελεύθερο χρόνο στον οδηγό. Οπότε αυτό το πρωτότυπο, ως η S-Class του αύριο, έχει σκοπό να δείξει τι είναι δυνατόν να γίνει στην κορυφαία κατηγορία αυτόνομων αυτοκινήτων, με το χρόνο που κερδίζεις αφού δεν οδηγείς.

Περάστε στο σαλόνι
Μπείτε στην καμπίνα και θα εκπλαγείτε με το πώς η Mercedes έχει καταφέρει, κάτι που είναι συνήθως τόσο γνωστό και οικείο, να το αλλάξει τόσο ριζικά, σε ό,τι αφορά τη διάταξη, τα υλικά και την απουσία των συνηθισμένων «σταθερών σημείων». Μοιάζει σαν αυτά τα δωμάτια που φτιάχνουν μέσα στο ΙΚΕΑ, με έξυπνη, μινιμαλιστική εκμετάλλευση του χώρου.

Το 4θυρο F015 δεν έχει κεντρικές κολόνες, οπότε η πρόσβαση στην πολυτελή καμπίνα γίνεται μέσα από δύο συμβατικές πόρτες μπροστά και δύο πίσω πόρτες που ανοίγουν ανάποδα. Παρ’ όλη την αφθονία χώρου, έχει μόνο 4 καθίσματα – θυμηθείτε: δεν είναι MPV. Τα καθίσματα περιστρέφονται κατά 80 μοίρες όταν ανοίξεις τις πόρτες, για ευκολότερη πρόσβαση, και μπορούν να διαταχθούν κατά δύο τρόπους: είτε σε δύο σειρές των δύο, είτε αντικριστά ανά ζεύγη, με τα δύο μπροστινά στραμμένα προς τα πίσω.

Όταν μπείτε στο εσωτερικό θα εκτιμήσετε και την ποιότητα των επιλεγμένων υλικών: ξύλα πρώτης ποιότητας, δέρμα, παχιά μοκέτα και μέταλλα, όλα τέλεια συνδυασμένα σε ένα αρμονικό χώρο. Μέσα στο πολυτελές περιβάλλον υπάρχουν έξι οθόνες αφής: μία τοποθετημένη μπροστά στη θέση του ταμπλό, που ελέγχεται με νεύματα, άλλη μία στον πίσω καθρέφτη και τέσσερις στις πόρτες. Αυτές οι οθόνες επιτρέπουν σε κάθε επιβάτη να ελέγχει τα πάντα, από το σύστημα πολυμέσων μέχρι την ταχύτητα του αυτοκινήτου, όλα με αφή και swipe. Μπορεί να προβληθούν και εικόνες από τον έξω κόσμο ή και ακόμη πιο μακριά, όπως επίσης και τηλεοπτικές λήψεις αθλητικών αγώνων για 360 μοιρών θέα της δράσης.

Μια βόλτα στο San Francisco
Η εικόνα των τεσσάρων αντικριστών καθισμάτων σου παίρνει απρόσμενα λίγο χρόνο για να τη συνηθίσεις. Όταν κλείσουν οι πόρτες, δεθούν οι ζώνες και το αυτοκίνητο κινείται, όλα δείχνουν πολύ νορμάλ. Το αυτοκίνητο πράγματι εμπνέει αρκετή εμπιστοσύνη ώστε να μη χρειάζεται να επικεντρώνεσαι στο τι κάνει αυτό, αλλά να μπορείς να αφοσιωθείς στη χαμένη χαρά της συζήτησης με τους συνεπιβάτες σου.

Είναι επίσης συναρπαστικό το πώς αφαιρείται ο παράγων ταχύτητα από την εξίσωση όταν δεν είσαι στο τιμόνι και ασχολείσαι με κάτι άλλο. Κερδίζεις χαμένο χρόνο με το οδηγείσαι αντί να οδηγείς, οπότε δεν σε απασχολούν καθόλου τα μποτιλιαρίσματα, αφού έχεις το περιβάλλον και τα εργαλεία για να εκμεταλλευτείς το χρόνο δημιουργικά.

Αν βαρεθείς να σε πηγαίνει το αυτοκίνητο, έχεις ακόμη τη δυνατότητα να οδηγήσεις το F015 ο ίδιος. Το κάθισμα του οδηγού στρίβει για κοιτάει μπροστά, ένα τιμόνι βγαίνει από το ταμπλό και υπάρχουν πεντάλ στο πάτωμα.

Πρέπει να σημειώσουμε ότι, παρόλο που προωθεί την αυτόνομη τεχνολογία, η Mercedes λέει ότι δεν θα αφαιρέσει ποτέ από τον οδηγό τη δυνατότητα να οδηγεί ό ίδιος το αυτοκίνητο, και ότι εξακολουθεί να θέλει να κάνει όλα τα μελλοντικά της μοντέλα απολαυστικά στην οδήγηση. Αντίθετα από την Google, για παράδειγμα, που αφαιρεί τον οδηγό και κάθε μορφής προσωπικό έλεγχο, εντελώς από την εξίσωση.

Όταν πάρεις τον έλεγχο του F015, τα LED στη μάσκα φέγγουν άσπρα για να δείξουν ότι το οδηγεί άνθρωπος, ενώ είναι μπλε όταν οδηγείται αυτόνομα. Όταν οδηγείται μόνο του, μπορεί να κάνει όλων των ειδών τα έξυπνα πράγματα, όπως να σταματά όταν βλέπει πεζούς να θέλουν να διασχίσουν το δρόμο, να ελέγχει αν είναι ασφαλές γι’ αυτούς να το κάνουν και να προβάλλει στο δρόμο μιαν εικονική διάβαση «ζέβρα», λέγοντας «παρακαλώ, περάστε» από εξωτερικά μεγάφωνα. Όλα πολύ ιπποτικά.

Τεχνολογίες του αύριο και του σήμερα
Διαβάζοντας όλα αυτά αφού έχω γράψει, ακούγονται λιγάκι τραβηγμένα. Όμως έτσι πρέπει να είναι το F015: είναι ένα concept car, σχεδιασμένο για ένα κόσμο στον οποίο δεν ζούμε σήμερα. Όμως υπάρχουν αρκετά ακόμα κρυμμένα χαρακτηριστικά που αναφέρονται σε ένα λιγότερο μακρινό μέλλον.

Το αμάξωμα του F015 είναι κατασκευασμένο από ένα συνδυασμό πλαστικού ενισχυμένου με ανθρακονήματα, αλουμινίου και χάλυβα υψηλής αντοχής, που οι γνώστες λένε ότι προδιαγράφει τις μελλοντικές τεχνικές παραγωγής αμαξωμάτων της Mercedes. Η δομή αυτή ζυγίζει περίπου 40% λιγότερο από την πιο συμβατική, από αλουμίνιο και χάλυβα υψηλής αντοχής, που χρησιμοποιείται σήμερα, ενώ είναι και ισχυρότερη.

Κι ενώ η σχεδίαση και η διάταξη του F015 μπορεί να είναι για το λίγο πιο μακρινό μέλλον, η τεχνολογία που του επιτρέπει να οδηγείται μόνο του, σίγουρα δεν είναι. Το πράγμα λειτουργεί ήδη. Μπορεί να κινείται μόνο του, νόμιμα και με ασφάλεια, σε μέρη όπως η Καλιφόρνια, μία από τις τέσσερις Πολιτείες των ΗΠΑ που έχουν νομοθετήσει για να επιτρέπουν τις ρεαλιστικές δοκιμές στο δρόμο τέτοιων αυτοκινήτων.

Η αυτόνομη τεχνολογία βασίζεται σε μια σειρά από αισθητήρες και στερεοσκοπικές κάμερες αιχμής, ώστε να παρακολουθεί συνεχώς τη γύρω περιοχή. Τέτοιου είδους τεχνολογία υπάρχει σήμερα και σε μοντέλα μικρά όπως η C-Class, επιτρέποντάς τους να κινούνται στην κυκλοφορία «σταμάτα-ξεκίνα» και να παρκάρουν μόνα τους.

Η διαφορά με το F015 βρίσκεται στο λογισμικό ελέγχου που είναι καινούργιο. Διαθέτει τεχνητή νοημοσύνη ώστε να σκέπτεται όπως θα σκεπτόταν ένας άνθρωπος σε κάποιες απρόβλεπτες καταστάσεις – κάτι κρίσιμο για να αναπτυχθεί η εμπιστοσύνη στα αυτόνομα αυτοκίνητα.

Το κινητήριο σύστημα του F015 επίσης λειτουργεί, αν και βασίζεται σε μια υποδομή που δεν υπάρχει ακόμα. Πρόκειται για ένα ηλεκτρικό, επαναφορτιζόμενο σύστημα με ενεργειακές κυψέλες υδρογόνου, που παρέχει μια συνολική αυτονομία 1.100 km, τα τελευταία 900 από τα οποία καλύπτονται με την ηλεκτρική ενέργεια που παράγεται από τις ενεργειακές κυψέλες, ενώ τα πρώτα 200 από την μπαταρία ιόντων λιθίου που μπορεί να επαναφορτίζεται επαγωγικά, χωρίς καλώδιο.

Δύο ηλεκτροκινητήρες συνολικής απόδοσης 272 PS και 40,7 kgm κινούν τους πίσω τροχούς, δίνοντας ένα 0-100 km/h σε 6,7” και μια τελική ταχύτητα 200 km/h. Τα ρεζερβουάρ υδρογόνου είναι ενσωματωμένα στο δάπεδο ώστε να προστατεύονται σε ενδεχόμενες συγκρούσεις.

Το F015 αποτελεί ένα έναυσμα για συζήτηση πάνω σ’ αυτή τη μελλοντική τεχνολογία, της οποίας τα πλεονεκτήματα και μειονεκτήματα ήδη συζητούνται. Το βασικό στοιχείο που πρέπει να θυμάστε είναι ότι η Mercedes εξακολουθεί να θέλει να οδηγείτε εσείς το αυτοκίνητο, αν το επιθυμείτε, αλλά θέλει να σας δώσει και τη δυνατότητα να χρησιμοποιήσετε το χρόνο σας στο αυτοκίνητο με άλλους τρόπους.

Είναι το μέλλον; Νομίζουμε πως ναι. Από πότε η πρόοδος και η διεύρυνση των επιλογών είναι κάτι κακό;